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Features - RACING

Paynter, above winning his comeback race in June at Hollywood Park. (Photo courtesy of Benoit Photo)

By Tom Pedulla, America’s Best Racing

Paynter will look to add another thrilling chapter to a saga that includes his near-death experience when he competes in the San Diego Handicap on Saturday at Del Mar.

“He’s feeling extremely well,” owner Ahmed Zayat said. “We are very happy the way he’s coming into the race, and we’re expecting good things.”

No one is more in tune with the horse’s physical condition than Zayat. After Paynter rebounded from his runner-up finish in the 2012 Belmont Stakes to dominate the Haskell Invitational by 3 ¾ lengths for trainer Bob Baffert last summer, a potentially lethal combination of laminitis and colitis nearly doomed him.

PAYNTER WINS HASKELL INVITATIONAL 2012

Paynter Inside

Photo courtesy of Eclipse Sportswire

Zayat estimated that there were three or four occasions when he started to believe it would be best for the horse to be euthanized since his quality of life had deteriorating so dramatically. But then the patient’s diarrhea would ease or he would begin to show interest in his food.

“Every time we were close to pulling the plug, he has given us every indication that not yet,” the owner said.

A horse that can be hard to handle at the racetrack proved to be cooperative at the hospital, as if he understood that his life depended on it.

“This is a very smart and really bright horse who knows what he has to do at every point in his life,” Zayat said. “He’s a survivor. That’s the right word for him. He’s an incredible survivor.”

The Awesome Again colt, who will break from post three as part of an expected field of six for the Grade San Diego Handicap for jockey Rafael Bejarano, always displayed uncommon ability. In only his fourth career start, he pounded out one strong furlong after another in the 1 ½-mile Belmont Stakes before his rider, Mike Smith, inadvertently left enough room up the rail for gritty Union Rags and John Velazquez to make a triumphant charge. Even in that defeat, though, he possessed star quality.

His courageous recovery after all seemed lost – even the great 2006 Kentucky Derby champion Barbaro succumbed to complications from laminitis – so inspired racing fans that it was voted the National Thoroughbred Racing Association’s Moment of the Year.

Zayat cautiously returned Paynter to training once the veterinarians deemed he was ready.

“The good ones love running and love being competitive and compete at the highest level,” he said. “So, I believe we are doing what needs to be done mostly for the horse.”

Zayat has told Baffert he will retire the 4-year-old if he shows any sign of slippage.

Instead, his connections watched with tears of joy when he made an eye-opening return to competition by ruling an allowance race at Hollywood Park by 4 ½ lengths in mid-June. The hope is to use the San Diego Handicap as a prep race for the prestigious Pacific Classic, also at Del Mar.

It would create a remarkable storyline if Paynter can advance to the Breeders’ Cup Classic at Santa Anita, where he would appear to be a great fit if he regains his top form. He would be racing at his home track, and his huge Belmont Stakes effort eliminates any doubt about his ability to excel at the 1 ¼-mile Classic distance.

Zayat, appreciative of the fan following that Paynter developed, will seriously consider running him next season.

“That would be actually what the racing world needs,” he said.

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En Español

FAVORITO DE LA AFICIÓN, PAYNTER, CONTINÚA SU INCREÍBLE RETORNO

Por Tom Pedulla, America´s Best Racing. Traducción por Michael Burns.

Paynter buscará agregar otro emocionante capítulo a una saga que incluye su muy cercana experiencia con la muerte, cuando compita en el San Diego Handicap el Sábado en Del Mar.

"Él se siente extremadamente bien¨dijo su propietario Ahmed Zayat. "Estamos muy contentos por la forma como está llegando a la carrera, y esperamos buenas cosas."

Nadie está más sintonizado con la condición física del caballo que Zayat. Luego que Paynter volviera de su segundo puesto en el 2012 Belmont Stakes y dominara el Haskell Invitational por 3 3/4 cuerpos para su preparador Bob Baffert el último verano, una potencial combinación letal de laminitis y colitis casi lo condenó al retiro.

Zayat estimó que hubo tres o cuatro ocasiones en que comenzó a creer que sería mejor que el caballo sea sacrificado debido a que su calidad de vida se había deteriorado dramáticamente. Pero luego la diarrea del paciente se alivió o él volvió a mostrar interés por su comida.

"Cada vez que estábamos cerca de arrancarle el enchufe, él nos daba la indicación que todavía no," dijo el propietario.

Un caballo que puede ser difícil de controlar en la pista probó ser cooperativo en el hospital, como si entendiera que su vida dependía de ello.

"Este es un caballo inteligente y muy despierto que sabe lo que tiene que hacer en cada punto de su vida,¨dijo Zayat. "Es un sobreviviente. Esa es la palabra correcta para él. Es un increíble sobreviviente."

El potrillo por Awesome Again, quien partirá del cajón tres dentro de un grupo de seis ejemplares en el San Diego Handicap con la monta de Rafael Bejarano, siempre desplegó una habilidad no muy común.  En lo que fue solamente su cuarta actuación, el devoró cada octavo de la milla y media del Belmont Stakes antes que su jinete, Mike Smith, inadvertidamente, dejara suficiente espacio por los palos para que el valiente Union Rags y John Velasquez hicieran su carga triunfante. Aún en esa derrota, él fue poseedor de una calidad brillante. Su valiente recuperación luego que todo parecía perdido- hasta el brillante campeón del 2006 Kentucky Derby, Bárbaro, sucumbió ante las complicaciones de la laminitis - inspiró tanto a los aficionados que fue elegido por la National Thoroughbred Racing Association como el tema más importante del año.

Zayat cautelosamente regresó a Paynter al entrenamiento, una vez que los veterinarios acordaron que estaba listo.

"A los buenos les encanta correr y aman ser competitivos y competir en el más alto nivel," dijo. "Por lo que pienso que estamos haciendo lo que necesita ser hecho, principalmente por el caballo."

Zayat le ha dicho a Baffert que retirará al 4 años si muestra cualquier señal de deterioro.

En cambio, sus allegados vieron con lágrimas de alegría cuando él regresó a las competencias con una reaparición de abrir los ojos ganando una condicional en Hollywood Park por 4 1/2 cuerpos a mediados de Junio. La esperanza es usar el San Diego Handicap como una carrera preparatoria para el prestigioso Pacific Classic, también en Del Mar.

Se crearía una historia con un argumento extraordinario si Paynter pudiese avanzar a una Breeders´Cup Classic en Santa Anita, donde él parece acomodarse muy bien, si recupera su mejor nivel. El estaría corriendo en su cancha y su enorme esfuerzo en el Belmont Stakes eliminaría cualquier duda sobre su habilidad de correr la clásica distancia de una milla y 1/4.

Zayat, agradecido por la hinchada de aficionados que sigue la carrera de Paynter, considerará seriamente mantenerlo en entrenamiento el próximo año. "Eso sería lo que en realidad el mundo hípico necesita," dijo.

 

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